COLOMBIE

Diego Zamora, Dir. et resp. du Sourcing Belco Colombia

La qualité de notre café doit-elle être liée au prix international ? En Colombie, on croyait naïvement qu'il n'y aurait pas de crise du café pire que celle de la rouille, il y a une décennie et demie.

L'attaque de ce champignon sur les plantations s’est avérée destructrice, et a eu dans l’ensemble du pays producteur de café des conséquences tout simplement « catastrophiques », anéantissant plus de 40 % de la récolte ces années-là.

 

Les causes furent aussi variées que difficiles à prouver : cultures anciennes, variétés non-résistantes, réchauffement climatique, champignons et parasites adaptés et résistants aux produits agrochimiques, précipitations excessives dues à l'effet La Niña, prix internationaux bas ne permettant pas d'investir dans des aménagements sanitaires au sein des exploitations, entre autres raisons plus complexes.

Toutes ces problèmes réunis semblèrent constituer une « véritable tempête », avec des conséquences si graves qu'elles ont fait osciller le prix du café colombien, entre autres, en montagnes russes, le faisant passer de 0,02 USD/lb à 0,85 USD/ lb en moins d'un an.

Il était facile de pressentir que cette crise aurait des conséquences néfastes sur la tasse de café colombien, qui était déjà très rare et chère.

 Il était alors courant et acceptable de boire des tasses avec des notes de pain, de céréales, d'herbe séchée et de maïs grillé, bien éloignées de la douceur traditionnelle du café colombien, mais c'était ça ou pas de café du tout.

Plus grave, le secteur de l'exportation a dû faire face à cette crise avec des pertes atteignant plusieurs millions de dollars : certains contrats avaient été vendus à terme avec des marges très faibles, et il a fallu acheter des produits aux marges jusqu'à 40 fois plus élevées. C'est à ce moment-là que les stratégies de couverture ont été mises à l'épreuve afin de gérer le risque de variation des prix, et c'est là que ceux qui n'ont pas fait faillite ont au moins appris qu'il existe des variables inconnues et inévitables dans ce métier, susceptibles d’affecter sérieusement l'industrie du café.

Heureusement, Belco Colombie travaille en étroite collaboration avec certains producteurs qui privilégient de bonnes relations à long terme, approuvent les efforts pour défendre la qualité et sont convaincus des principes de durabilité, quelle que soit la réalité des prix.

 

En conclusion, tout ne se mesure pas en termes financiers, car nous avons atteint ce point où il existe une relation indirectement proportionnelle entre le prix et la qualité.

 

C'est pourquoi Belco Colombie est chargée de développer des stratégies afin que la qualité du café ne se fasse pas en fonction du prix international, mais qu'elle soit obtenue par un travail assidu, celui de bien faire les choses, naturellement, parce qu'il n’existe pas de meilleure façon de le faire, sans effort supplémentaire ni dépassement de coûts. Pour y parvenir, il faut comprendre, convaincre et agir, et c'est pourquoi nous sommes présents dans la zone d'origine, avec l’ouverture de notre bureau à Armenia (Quindío), au cœur du Triangle du café traditionnel, doté d’un laboratoire moderne de qualité et d’un personnel humain et professionnel, et du message de Belco à tous ses partenaires commerciaux : Where sourcing Makes sense.

La conclusion à cela est que chaque jour qui passe offre une nouvelle opportunité d'être surpris, que tout n'est pas toujours couru d’avance et que le processus de développement s'accompagne souvent d’une part de complexité et d'incertitude.

Y a-t-il pire que de subir au même moment une pandémie, une grève des camions avec un blocus total des routes pendant 45 jours, une hausse du taux de change atteignant des records historiques, une augmentation du fret maritime due à un manque de conteneurs au niveau mondial, un épisode de gel au Brésil et par conséquent, une hausse des prix internationaux ? 

 

Ajoutons à cela le fait que les banques nationales et internationales ont augmenté le niveau de risque et l'intérêt financier des entreprises impliquées dans le commerce du café, qu’elles ont réduit l'apport de liquidités à l'industrie, que les niveaux internes des dérivés du crédit pour les livraisons de café déjà négociées ont été augmentés, et qu'en raison du changement du prix international, cela a provoqué une pénurie de plus d'un million de sacs.

 

Peut-on imaginer quelque chose de pire ? J’espère que nous avons tout vu. Pour l'instant, il semblerait que les seuls qui s'en sortent très bien soient les producteurs de café, car ils reçoivent finalement un bon prix (le prix juste, d'ailleurs ?) qui couvre enfin leurs coûts de production et génère un bénéfice décent, mais en réalité rien n'est moins loin de la vérité.

Aujourd'hui, les coûts de production d'un sac de café ont connu une hausse fulgurante en raison du coût élevé des intrants agricoles importés, de la pénurie de main d'œuvre locale, des restrictions liées à la pandémie et de l'instabilité des prix qui rendent très difficile toute projection à plus d'un mois. Cela a conduit la plupart des producteurs à « profiter de l'opportunité » des prix élevés, car ces périodes fastes ont tendance à ne pas durer longtemps.

 

Le process efficace actuellement est de produire plus de volume et de vendre le plus vite possible : une cueillette de cerises de toutes les couleurs, un dépulpage et un lavage sans fermentation, afin de vendre sur les marchés locaux sans passer par la case séchage.

 Aujourd'hui, en Colombie, avoir du café, c'est comme manger un bonbon avant d’entrer en salle de classe : aussitôt dépulpé, le café est vendu immédiatement.

Le comportement cannibale des intermédiaires et des exportateurs pour tout ce qui s'appelle café est devenu habituel ; qu'il soit bon, correct ou mauvais, il vaut de l'or. Il n'aura pas fallu longtemps aux producteurs pour comprendre que, si tout ce qui s'appelle café se vendait à bon prix, ils pouvaient être moins enclin à produire du café de haute qualité, qui exige du temps et des efforts, nécessite de cueillir des cerises mûres, de séparer les grains défectueux, de dépulper soigneusement, de bien fermenter, de laver et de procéder à un séchage lent, car ce processus supplémentaire est plus coûteux et augmente des coûts de production déjà élevés.

Nous constatons aujourd’hui que la différence n'est pas d'avoir des cultures saines, des processus biologiques, des cultures ombragées, une réduction de l'utilisation de l'eau, une fermentation méthodique et, en général, une bonne gestion de la récolte et de l'après-récolte, mais plutôt d'avoir un bon flux de trésorerie, d'acheter du café humide et d'utiliser des silos de séchage à 60 degrés Celsius pour le sécher rapidement. Il est difficile de répondre à cette question, mais tout indique qu'en Colombie, l'essentiel n'est pas de déterminer les coûts de production et de réaliser un bénéfice décent, mais plutôt de se saisir de l'opportunité, car les prix pourraient bien repasser sous la barre des 1,20 USD/ lb sur le marché international dès demain.

 Une question se pose alors : le café de spécialité est-il aussi bien valorisé dans un scénario de prix bas et peu attractif que dans un scénario de prix élevé ?

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